Magnificado unas cien veces, un gusano de la harina pasa de ser desagradable a simpático como parte de una serie de retratos inusuales.

La cara magnificada de un gusano de la harina revela “ojos” expresivos y partes bucales. Los gusanos de la harina son la forma larvaria del escarabajo del  gusano de la harina y se utilizan comúnmente como alimento alto en proteínas para los animales.

FOTOGRAFÍA POR JANNICKE WIIK-NIELSEN

 

Observado en la tierra, un gusano de la harina puede parecer normal. Pero si tus ojos pudieran magnificar la larva del escarabajo cien veces, su rostro exquisito se enfocaría. Verías características en miniatura que parecen tan expresivas que podrías sentir la tentación de antropomorfizar al pequeño bribón.

 

Este es un territorio familiar para la fotógrafa Jannicke Wiik-Nielsen. Sus retratos de insectos, parásitos, bacterias y otras formas de vida excepcionalmente pequeñas (parte de una colección llamada Mundo Oculto) muestran a estas criaturas de una forma que las hace parecer menos “bichos espeluznantes”, como ella las llama, y ​​más como personajes. Ella logra el efecto a través de la microscopía electrónica de barrido, una técnica que produce imágenes de alta resolución mediante el uso de electrones en lugar de fotones.

 

Izquierda: algunos granos dispersos de polen son visibles en este detalle de un ojo de una mosca. “El ojo compuesto está formado por numerosas facetas”, dice Wiik-Nielsen, “cada una de las cuales contiene una lente” que, juntas, ayudan al insecto a orientarse y detectar el movimiento.

A la derecha: las antenas akimbo y boca abierta, una mosca flotante (también llamada mosca de la flor o mosca de syrphid) parece estar llena de personalidad cuando se mira de cerca. Las moscas silvestres, que son comunes en todo el mundo, se alimentan de polen y néctar. Dice Wiik-Nielsen  “A pesar de su apariencia, que imita a las avispas y las abejas, son inofensivas para los humanos”.

FOTOGRAFÍA POR JANNICKE WIIK-NIELSEN

Granos de polen salpican la superficie de la nariz de una abeja, magnificada unas 1.200 veces.

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“Los electrones tienen longitudes de onda mucho más cortas que las ondas de luz”, dice, “lo que permite una resolución mucho mejor que un microscopio de luz común”.

 

En la microscopía electrónica de barrido, un haz de electrones enfocado captura una imagen en escala de grises de alta resolución de un espécimen al escanear su superficie. Debido a que el haz es sensible al polvo y al agua, esta exploración se realiza dentro de una cámara de alto vacío. Después de que Wiik-Nielsen recolecta un espécimen, ella lo coloca en una solución que ayuda a mantener su estructura. Luego seca la muestra a fondo y le da una fina capa de metal. Esto ayuda a que el espécimen permanezca intacto durante todo el proceso de obtención de imágenes, lo que toma solo unos minutos. Una vez que se crea una imagen, Wiik-Nielsen utiliza Photoshop para colorearla. (Vea cómo se ven los ácaros bajo un microscopio electrónico de barrido).

 

“Dependiendo del propósito de la foto”, dice, los colores se manipulan para reproducir lo que ella puede ver con sus propios ojos, o, en otros casos, “los colores se pueden manipular de forma artística”, o se dejan  en blanco y negro.

 

Izquierda: “Las hormigas forman colonias descritas como superorganismos”, dice Wiik-Nielsen, “porque parece que operan como una entidad unificada, que trabajan juntas para apoyar a la colonia”.

Derecha: Wiik-Nielsen encontró esta oruga, magnificada aproximadamente cien veces, comiendo brócoli en su jardín.

FOTOGRAFÍA POR JANNICKE WIIK-NIELSEN

 

Izquierda: Los abejorros “son importantes polinizadores agrícolas”, dice Wiik-Nielsen. El que se muestra aquí se magnifica aproximadamente 40 veces.

Derecha: de cerca, una cochinilla de humedad, que Wiik-Nielsen recogió de su jardín, se parece a un personaje de una película de ciencia ficción. “Las cochinillas respiran a través de branquias, por lo que están restringidas a áreas con alta humedad, debajo de rocas o troncos, en los matorrales o en grietas”, dice Wiik-Nielsen. “Se alimentan de materia vegetal y animal en descomposición, desempeñando un papel vital en el ciclo de descomposición”.

FOTOGRAFÍA POR JANNICKE WIIK-NIELSEN

 

La pasión de Wiik-Nielsen por la microscopía electrónica se mantuvo desde hace seis años. Como científica investigadora en el Instituto Veterinario Noruego, estaba estudiando huevos de peces que habían sido infectados con un hongo, así como una ameba que crea la enfermedad de branquias en el salmón de piscifactoría. Sus fotos de la ameba llamaron la atención de los biólogos y criadores de acuicultura del instituto, dice, “quienes por fin pudieron ver al parásito con el que estaban tratando de combatir”. A Wiik-Nielsen le fascinó la capacidad del microscopio para magnificar los organismos. Hasta 200.000 veces, y pronto se convirtió en una herramienta de investigación de elección.

 

Sus temas favoritos son los parásitos. Aunque pueden parecer asquerosas para muchas personas, dice Wiik-Nielsen, las cosas como las tenias y los gusanos redondos se vuelven increíbles cuando se amplifican con un microscopio electrónico. Las imágenes revelan las características físicas de las criaturas, como las piezas bucales, por ejemplo, o las pequeñas protuberancias llamadas microvilli, con un detalle salvaje. (Conoce a 5 parásitos “zombies” que controlan mentalmente a su huésped).

 

Izquierda: perteneciendo al mismo filo que el coral, las anémonas de mar y las medusas, un hidroide (laringe de Echtopleura) puede parecer “delicado y suave, pero cuidado”, dice Wiik-Nielsen. Los organismos, que a menudo se encuentran unidos a cuerdas submarinas, boyas, mejillones y algas marinas, presentan dos anillos de tentáculos urticantes que se utilizan para capturar y someter a las presas.

A la derecha: en esta imagen, un hidroide usa sus tentáculos para proteger sus brotes sexuales, llamados gonóforos, de amenazas externas.

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Las tenias son parásitos que viven en los intestinos de humanos y animales, incluyendo muchos peces. No tienen un tracto digestivo, por lo tanto, absorben los nutrientes de los alimentos digeridos de su huésped.

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Un detalle de una cabeza de tenia revela surcos conocidos como bothria, que la tenia usa para adherirse a la pared intestinal de un huésped.

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La parte exterior del cuerpo de una tenia se llama tegumento; a través de ella el parásito absorbe los nutrientes de su huésped. Esta foto revela los diminutos microvilos de cerdas que cubren el tegumento y ayudan a maximizar su área de superficie.

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Este detalle de una cabeza de gusano redondo muestra la boca del parásito y tres labios.

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Un gusano redondo femenino se enrolla alrededor de un macho cuyas dos estructuras de acoplamiento en forma de aguja, llamadas espículas, sobresalen de su extremo posterior. Un tipo de nematodo parásito, los gusanos redondos infectan a los peces, así como a las aves y las focas. Al identificarlos, dice Wiik-Nielsen, “es importante en términos de seguridad de mariscos y salud pública, ya que los humanos pueden estar infectados”.

FOTOGRAFÍA POR JANNICKE WIIK-NIELSEN

 

Incluso las garrapatas de venado que chupan la sangre (y la enfermedad de Lyme) cautivan a Wiik-Nielsen. En una oda a una garrapata que encontró y luego fotografió, escribió: “Me disgustó cuando caíste en mi hombro”. Pensaste que era un ciervo que podría salvar tu vida. En cambio, era un humano que podría acabar con tu vida. Ahora, mirando tu cara, siento cualquier cosa menos disgusto ”.

 

Además de usar el microscopio electrónico para obtener imágenes para la investigación, Wiik-Nielsen lo usa, con el permiso y el apoyo de la institución, para obtener imágenes de lo que encuentra en su jardín o cuando explora afuera con sus dos hijas pequeñas.

 

“Encontramos crustáceos en las aguas de mar, polen de plantas y árboles”, dice ella. “¡Sólo nuestra fantasía puede limitarnos!”

 

La fotógrafa Jannicke Wiik-Nielsen es científica investigadora del departamento de salud de los peces en el Instituto Veterinario de Noruega. Sus micrografías electrónicas han ganado varios premios internacionales y se han exhibido en exposiciones en todo el mundo. Actualmente colabora con el biólogo noruego Dag O. Hessen en un libro sobre la importancia de los pequeños organismos.